Tribunal de apelaciones determina que estudiantes refugiados tienen derecho a educación secundaria regular

Escrito el 07 Feb 2017
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Un tribunal de apelaciones de Pennsylvania determinó que un grupo de adolescentes refugiados que llegaron a EEUU desde países en guerra tienen derecho a asistir a una escuela secundaria regular y no a escuelas alternativas para estudiantes con problemas disciplinarios donde ni siquieran están aprendiendo inglés.

Los demandantes son tres varones y tres niñas de entre 17 y 21 años de edad procedentes de Sudán, Somalia, República Democrática del Congo y Birmania, quienes intentaron entrar a una escuela en el distrito escolar de Lancaster (80 millas al oeste de Philadelphia) pero les negaron el ingreso.

Tras mucho insistir fueron enviados a una institución disciplinaria donde estuvieron sometidos a un "ambiente altamente restrictivo y abiertamente agresivo" que no les da el apoyo que necesitan para salir adelante, indica la demanda.

Los jóvenes no son los únicos en el país con el mismo problema. Demandas similares fueron sometidas el año pasado en la ciudad de Utica, estado de Nueva York, y en el condado de Collier, en Florida.

Los afectados en este último estado son dos guatemaltecos y un haitiano, de 17 años de edad, que llegaron a Estados Unidos sin hablar inglés, les negaron acceso a la secundaria y fueron derivados a una escuela técnica para adultos donde no reciben instrucción académica.

En el caso de Pennsylvania, los funcionarios escolares de Lancaster dijeron que dan la bienvenida a los refugiados pero que necesitan flexibilidad para ubicarlos en donde mejor crean.

Afirmaron que los estudiantes de más edad tienen mayor posibilidad de obtener un diploma en la escuela alternativa del distrito, la Phoenix Academy.

Pero según la demanda, en la escuela alternativa los estudiantes son sometidos a registros, no pueden llevar pertenencias -incluyendo libros, papeles, bolsas, alimentos, teléfonos o más de $10 dólares- utilizan camisetas de colores de acuerdo a su conducta, deben confrontar a otros estudiantes con conducta negativa y documentar las confrontaciones, y pueden ser restringidos físicamente.

Phoenix Academy, que es una institución privada, tampoco tiene profesionales que trabajen con estudiantes que hablen inglés como segundo idioma (ESL) ni traductores.

Las escuelas públicas de Pennsylvania, por el contrario, están obligadas por ley a educar a estudiantes entre 6 y 21 años de edad en el barrio en donde residen y proveerles apoyo a los estudiantes de ESL, indica la demanda.

De los 11,300 estudiantes del distrito escolar de Lancaster, 1,872 están aprendiendo inglés (16.5%) y 517 son refugiados (4.5%). La mayoría de los estudiantes (60%) son hispanos.

El año pasado un juez federal de distrito le dio la razón a los demandantes y ordenó que los inscribieran en la Secundaria McCaskey, que además tiene un programa específico llamado 'Escuela Internacional', diseñado para atender a estudiantes recién llegados a EEUU que no hablan inglés.

El distrito escolar, sin embargo, apeló la decisión al Tercer Circuito de Apelaciones en Philadelphia y el tribunal afirmó esta semana la decisión del distrito y dejó a los jóvenes en libertad de decidir adónde quieren estudiar en lo que se resuelve el caso de manera definitiva en verano.

Un juez del apelativo, Michael Fisher, expresó que los demandantes “ya demostraron una probabilidad razonable de que los programas de Phoenix no son sanos para ellos y de hecho no les ayudan a superar las barreras del lenguaje” como exige la ley federal.

Sin embargo, agregó que el distrito escolar merece la oportunidad de proveerle al tribunal un plan aceptable para lidiar con estos estudiantes.

Durante las audiencias en el circuito otro juez cuestionó qué valor tiene un diploma de la Phoenix Academy si los estudiantes, tal y como testificaron, ni siquiera saben suficiente inglés como para entender los cursos.

“Esta decisión envía un mensaje claro e inequívoco a todas las escuelas públicas de que tienen el deber de proveer servicios de idioma inglés sólido y efectivo", dijo Maura McInerney, abogada de uno de los estudiantes.

"Muchos estudiantes inmigrantes, particularmente quienes llegaron hace poco a EEUU con poca educación previa, tienen necesidades de idioma únicas y significativas que hay que tratar proactivamente. No pueden languidecer en salones de clase en donde no pueden acceder al currículo”, agregó la abogada.

La Unión Americana de Libertades Civiles, que representa a los demandantes, dijo que intentarán expandir el caso y convertirlo en una demanda colectiva que beneficie a todos los estudiantes en situación similar a los de Lancaster.

Por su parte, la superintendente de escuelas de Lancaster, Damaris Rau, dijo estar decepcionada con la decisión.

“Hemos ido mucho más allá de lo que han ido otros lugares para darle la bienvenida a los refugiados…por eso (la decisión) es tan desmoralizadora. Esta demanda realmente no se trata de refugiados, se trata de que los distritos escolares tengan control sobre las decisiones de ubicación” de los estudiantes, agregó
Univision

Wilfredo Leon
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